OilRig campaign, Iran-Linked Hackers Target US Government & Energy Grid

Pierluigi Paganini October 08, 2016

OilRig campaign – An Iran-linked hacker group which previously targeted organizations in Saudi Arabia has now set its sights on other countries.

Iranian hackers which previously targeted organizations in Saudi Arabia are now targeting organizations in other countries, including the US, as part of a campaign identified as OilRig campaign.

In addition to expanding its reach, the group has been enhancing its malware tools.

Researchers at Palo Alto Networks have been monitoring the group for some time and have 
reported observing attacks launched by a threat actor against financial institutions and technology 
companies in Saudi Arabia and on the Saudi defense industry. This campaign referred to as “OilRig,” by Palo Alto Networks, entails weaponized Microsoft Excel spreadsheets tracked as 
“Clayslide” and a backdoor called “Helminth.”  
Bank attacks by the Iran-linked group were analyzed and documented by FireEye in May. Security 
Week reports that Palo Alto Networks, “discovered that it has also targeted a company in Qatar 
and government organizations in the United States, Israel and Turkey. 
Helminth is delivered, by the threat actors behind OilRig, by way of spear-phishing emails and 
malicious macro-enabled Excel documents. For instance, in the caseof a Turkish government organization, the Excel file was designed to replicate a login portal for an airline. 
There are four variants of the Helminth malware and the threat, capable of communicating with its 
command and control (C&C) server over both HTTP and DNS, can gain information on the 
infected device and download additional files via a remote server. One type of Helminth malware 
relies on VBScript and PowerShell scripts. Another is deployed as an executable file. Delivered by 

a Trojan nicknamed “HerHer,” the executable version is able to log keystrokes. 

“The Zip archive is encrypted with an unknown password, but we know it contains two files named joboffer.chm and thumb.db. The thumb.db file in the archive has the same name and file size (368128 bytes) as a dropper Trojan we track as ‘HerHer’ (SHA256: fb424443ad3e27ef535574cf7e67fbf9054949c48ec19be0b9ddfbfc733f9b07) that installs a known Helminth executable sample. ” reads the report published by PaloAlto Networks.

Regarding the origins of the threat actors, researchers have pieced together several clues that 
point to an Iran-based individual–although they admit that the data can be easily forged.  
Palo Alto Networks has been monitoring the activities of several hacker groups believed to be 
operating out of Iran. One of these groups utilizes malware which has been dubbed Infy. Over the 
summer, the security firm reported that it had disrupted a cyberespionage campaign involving Infy. 
And, in August it was discovered that Iranian hackers had compromised messaging app 
Telegram, allowing them to access the accounts of almost 15 million Iranian users. The accounts 
breached were primarily those of activists, journalists and other high-profile individuals in Iran. The attack reportedly targeted Telegram’s one-time SMS activation and not its end-to-end encryption. 
Telegram sends a verification code via an SMS when users want to log in to the app from a new 
device. But, the SMS can be intercepted by phone companies and sold to hackers, who are then 
able to access the user’s contact list and archived messages. 
Of late, the concern regarding malicious hackers is the risk of the energy sector being targeted. 
According to RegBlog: 
“…cybersecurity threats are an all-too-real risk for many buildings and electric grids 
connected to the Internet. According to a U.S. Department of Homeland Security report, 
although ‘the energy sector only represents 5-6 percent of U.S. GDP, the energy industry 
is subject to roughly 32 percent of all cyberattacks.’ 
Recent events have highlighted vulnerabilities in the power supply system, paving the way 
for the bill’s cyber measures. One headline-grabbing incident occurred in March when the 
Southern District of New York indicted a group of Iranian hackers for repeatedly hacking 
into a small dam in New York in 2013, targeting numerous major financial companies and 
gaining control over water levels. That episode ultimately caused little damage, aside from 
inconveniencing customers, but it demonstrated the potential threat nonetheless.” 
And, as an example of the type of activity this bill would address: 
“One headline-grabbing incident occurred in March, when the Southern District of New 
York indicted a group of Iranian hackers for repeatedly hacking into a small dam in New 
York in 2013, targeting numerous major financial companies and gaining control over 
water levels. That episode ultimately caused little damage, aside from inconveniencing 
customers, but it demonstrated the potential threat nonetheless.” 
So, Iranian threat actors have gradually begun to move from targeting banks to attacking energy 
grids. Incidentally, the fact that hackers are able to gain entry into any of our critical systems is 
Grid hacks have the potential for severe and widespread impact.  

Written by: CandiceLanier

candicelanierAuthor Bio:

Candice Lanier is a contractor in the IT and counterterrorism intelligence fields. She is a member 
of GhostSec, which has merged with BlackOps Cyber, an affiliate of prominent global intel agency, 
BlackOps Partners. Candice also writes for RedState, The Christian Post, Medium and The Blacksphere. 
[adrotate banner=”9″] [adrotate banner=”12″]

Pierluigi Paganini

(Security Affairs – OilRig Campaign, Helminth Backdoor)

[adrotate banner=”5″]

[adrotate banner=”13″]

you might also like

leave a comment